Damián Digital

El radiotelescopio del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico ha colapsado

La estructura colgante se estrelló contra la antena de radio de Arecibo después de grandes fallas en los cables que lo sostienen.

Después de dos fallas en los cables en el lapso de cuatro meses, la instalación astronómica más venerable de Puerto Rico, el radiotelescopio de Arecibo, ha colapsado en una falla estructural incontrolada.

La Fundación Nacional de Ciencias de los Estados Unidos (NSF), propietaria del lugar, decidió en noviembre proceder a la puesta fuera de servicio del telescopio en respuesta a los daños, que los ingenieros consideraron demasiado graves como para estabilizarlos sin arriesgar vidas. Pero la NSF necesitaba tiempo para idear un plan para demoler el telescopio de forma controlada y segura.

En cambio, la gravedad hizo el trabajo esta mañana (1 de diciembre) alrededor de las 8 a.m. hora local, según los informes de la zona.

«La NSF está triste por este desarrollo», escribió la agencia en un tweet. «A medida que avancemos, buscaremos maneras de ayudar a la comunidad científica y mantener nuestra fuerte relación con el pueblo de Puerto Rico».

La NSF añadió que no se habían reportado lesiones, que la prioridad principal era mantener la seguridad y que se darían más detalles cuando se confirmara.

«Qué día tan triste para la Astronomía y la ciencia planetaria en todo el mundo y uno de los telescopios más icónicos de todos los tiempos», escribió en un tweet Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la NASA para la ciencia. «Mis pensamientos están con los miembros del personal y los científicos que han continuado haciendo gran ciencia durante los últimos años y cuya vida se ve directamente afectada por esto».

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Las imágenes compartidas en Twitter por Deborah Martorell, meteoróloga de las cadenas de televisión puertorriqueñas, comparan las vistas del observatorio tomadas ayer – mostrando la plataforma científica de 900 toneladas suspendida sobre la enorme antena parabólica colgada de cables – y hoy, cuando las tres torres de apoyo del observatorio están desnudas.

Ninguna de las tres torres se derrumbó completamente, lo que fue una de las principales preocupaciones de la NSF para dejar la estructura como estaba. La imagen de Martorell parece mostrar algunos daños en el nudo de los edificios en la base de una de las torres de apoyo, que incluye edificios administrativos y un centro público de visitantes, aunque los edificios siguen en pie.

En una entrevista con la estación de televisión local Noticentro, Jonathan Friedman, un físico que trabaja en el Observatorio de Arecibo y vive en las cercanías, dijo que escuchó un fuerte estruendo que comparó con un tren o una avalancha – o con los terremotos que azotaron a Puerto Rico en enero. Friedman también confirmó que sólo se rompieron las puntas de las torres de soporte, como sugería la imagen de Martorell.

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Una imagen de archivo de la enorme antena de radio del Observatorio de Arecibo muestra la pesada plataforma científica suspendida sobre ella, dos de las torres de apoyo y el complejo cableado que la sostiene. (Crédito de la imagen: Cortesía de la NAIC – Observatorio de Arecibo, una instalación de la NSF)

Desde la primera falla del cable en agosto, el Observatorio de Arecibo ha impuesto una zona de seguridad en la instalación, aunque su tamaño cambió a medida que se produjeron y evaluaron los daños, dijo Ralph Gaume, director de la División de Ciencias Astronómicas de la NSF, durante una conferencia de prensa celebrada el 19 de noviembre, en la que la NSF anunció su decisión de retirar el telescopio.

Incluso durante esa conferencia de prensa, el tenue estado del telescopio era claro. «La estructura, por lo que sé, está actualmente en pie, lo que implica que actualmente es estable», dijo Gaume en ese momento, al tiempo que señalaba la diferencia de 2,5 meses entre la primera falla del cable y la segunda.

La enorme antena de radio ha estado a la vanguardia de la ciencia atmosférica, la radioastronomía y la capacidad de los radares planetarios durante décadas. También fue el inusual telescopio que se convirtió en un icono de la cultura popular, gracias en parte a sus papeles principales en las películas Ojo de Oro y Contacto.

Además del telescopio, el Observatorio de Arecibo también incluye un instrumento LIDAR que los científicos utilizan para estudiar el área donde se encuentran la atmósfera y el espacio de la Tierra. Cuando la NSF anunció que retiraría el telescopio, los funcionarios hicieron hincapié en que una prioridad fundamental era asegurar que el Observatorio de Arecibo siguiera siendo una instalación más grande.

En ese momento, la NSF no pudo evaluar si el telescopio sería reemplazado.

«Esta es una mañana muy, muy dura para Puerto Rico, para la ciencia, para nuestra conexión con el cosmos», escribió en un tweet la periodista Nadia Drake, cuyo padre Frank Drake es un ex director del Observatorio de Arecibo. «RIP #Arecibo».

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