Damián Digital

El radiotelescopio de Arecibo, un icono de la astronomía, se ha perdido para siempre.

La ilustre carrera científica del Telescopio de Arecibo ha terminado.

La Fundación Nacional de Ciencia (NSF) decomisará la enorme antena de radio del Observatorio de Arecibo después de que los daños hayan hecho que la instalación sea demasiado peligrosa para ser reparada, anunció hoy la agencia.

El anuncio se produjo mientras los científicos esperaban un veredicto sobre el destino del icónico observatorio después de los daños en el complejo cableado que soporta una plataforma científica de 900 toneladas suspendida sobre la antena. En agosto, un cable se salió de su enchufe, pero los ingenieros que evaluaron la situación lo consideraron estable; a principios de este mes, un segundo cable se rompió inesperadamente, dejando el destino de Arecibo mucho más peligroso. Después de considerar tres informes de ingeniería separados, la NSF, propietaria de la propiedad, ha decidido que la instalación es lo suficientemente inestable como para que no haya forma de reparar el daño que no ponga al personal en un riesgo indebido.

«Nuestro objetivo ha sido encontrar una manera de preservar el telescopio sin poner en riesgo la seguridad de nadie», dijo Sean Jones, director adjunto de la Dirección de Ciencias Físicas y Matemáticas de la NSF, en una conferencia de prensa hoy. «Sin embargo, después de recibir y revisar las evaluaciones de ingeniería, no hemos encontrado ningún camino que nos permita hacerlo de forma segura. Y sabemos que un retraso en la toma de decisiones deja a toda la instalación en riesgo de un colapso incontrolado, poniendo innecesariamente en peligro a las personas y también a las instalaciones adicionales».

«El telescopio está actualmente en serio riesgo de un colapso inesperado e incontrolado», dijo Ralph Gaume, director de la División de Ciencias Astronómicas de la NSF. «De acuerdo con las evaluaciones de ingeniería, incluso los intentos de estabilización o prueba de los cables podrían resultar en la aceleración de la falla catastrófica. Los ingenieros no pueden decirnos el margen de seguridad de la estructura, pero han aconsejado a la NSF que la estructura colapsará en un futuro próximo por sí sola».

Aunque la NSF es la agencia más estrechamente vinculada a la instalación, la NASA proporciona actualmente alrededor de un tercio de los gastos de funcionamiento del observatorio para financiar las observaciones de radar planetario, en particular de los asteroides cercanos a la Tierra. «Si bien la NASA no participó directamente en la investigación de lo que provocó los daños del observatorio en agosto, la NSF se comunicó con los interesados, incluida la NASA, a medida que su investigación avanzaba», escribieron los representantes de la NASA en una declaración. «La NASA respeta la decisión de la Fundación Nacional de Ciencias de poner la seguridad de los que trabajan, visitan y estudian en el histórico observatorio por encima de todo».

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Las preocupaciones por la seguridad se ciernen

Durante la conferencia de prensa, los funcionarios subrayaron que la decisión se basaba en dar prioridad a la seguridad, y no en el reflejo de la labor científica que Arecibo ha realizado en los últimos decenios o que podría seguir realizando en el futuro, y que algunos esperaban que la ciencia se perdiera con la instalación.

«Esta decisión no tiene nada que ver con los méritos científicos del Observatorio de Arecibo», dijo Gaume. «No es una consideración. Se trata de la seguridad».

Guame añadió que la agencia trabajará con los científicos que han estado planeando usar el telescopio de Arecibo y sus otras instalaciones para reubicar esos proyectos de investigación planeados siempre que sea posible. Sin embargo, la instalación era única, en particular por su capacidad de radar, que se utilizaba mucho para estudiar los asteroides cercanos a la Tierra y otros objetos del sistema solar.

«Parte de la ciencia de Arecibo se transferirá; otra parte no», dijo Gaume.

Los funcionarios también enfatizaron que si logran desmantelar el telescopio de manera controlada, los otros activos del Observatorio de Arecibo – principalmente, el centro de visitantes, un instrumento de ciencia atmosférica en el sitio y una segunda herramienta atmosférica en la isla vecina de Culebra – deberían sobrevivir.

Una vista de los daños en un cable del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico capturada después de que un segundo cable fallara el 6 de noviembre de 2020. (Crédito de la imagen: Cortesía de la NAIC – Observatorio de Arecibo, una instalación de la NSF)

La amenaza de colapso es un reto para el desmantelamiento

Los dos cables que fallaron en Arecibo estaban conectados a la misma torre de soporte. Un análisis de ingeniería completado después de que el segundo cable fallara en noviembre encontró que si un cable más de esa torre, llamado Torre 4, fallaba, la plataforma se colapsaría en el plato y probablemente causaría que las torres se derrumbaran. Y debido a que el sistema de soporte del cable ya es tan frágil, los ingenieros no vieron ninguna manera de evaluar la situación con seguridad en más detalle, y mucho menos de estabilizarla.

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«Lo que se nos plantea es una estructura para la que no entendemos los márgenes de seguridad, los enfoques de ingeniería para entender mejor los márgenes de seguridad implican un riesgo considerable, y el enfoque de ingeniería para reparar la estructura parece ser altamente inseguro».

Eso significa que la situación es tan volátil que la NSF no puede garantizar que el telescopio será retirado de forma controlada. Gaume y Ashley Zauderer, el director del programa del Observatorio de Arecibo en la NSF, dijo que la agencia ha contratado ingenieros para desarrollar un plan para un desmantelamiento controlado. La creación de ese plan y la obtención de las aprobaciones necesarias para ello llevará varias semanas, añadieron.

Los funcionarios también se negaron a dar una idea de cómo sería esa estrategia, aunque mencionaron la posibilidad de que se consideren helicópteros o explosivos.

En conjunto con la conferencia de prensa, la NSF proporcionó un informe de ingeniería de la empresa que lidera el análisis del Telescopio de Arecibo después de la segunda falla, que ofrece poco más detalles sobre el destino de la instalación.

Una imagen que muestra los daños en el enorme plato del Telescopio de Arecibo después de que un cable se saliera de su enchufe en agosto de 2020. (Crédito de la imagen: UCF/AO)

«Creemos que la estructura se derrumbará en un futuro próximo si se deja intacta», escribió John Abruzzo, director general de Thornton Tomasetti. «La demolición controlada, diseñada con una secuencia de colapso específica determinada e implementada con el uso de explosivos, reducirá la incertidumbre y el peligro asociado al colapso».

La gravedad de la situación se debe tanto al hecho de que dos cables ya han fallado, como a la forma en que tres consultores de ingeniería separados fueron sorprendidos por la segunda falla. «Las tres compañías expertas que trajimos no proporcionaron ninguna información o indicio de que hubiera un problema», dijo Gaume sobre los cables principales después de la falla de agosto.

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«Creo que es verdaderamente desafortunado que este cable principal fallara antes de que tuviéramos la oportunidad de estabilizar las cosas», dijo Zauderer.

Los funcionarios de la NSF dijeron que en este momento, su prioridad se centra en el desmantelamiento seguro de la antena de radio y la protección de la mayor parte de las otras instalaciones en el sitio como sea posible. Pero hicieron hincapié en que no están desmantelando el Observatorio de Arecibo en su totalidad, que reconocen la importancia de la instalación en Puerto Rico, y que a largo plazo, quieren asegurar el futuro del sitio y la ciencia que ha fomentado durante décadas.

«Estamos discutiendo el desmantelamiento de una estructura hecha de acero y cables, pero realmente es la gente que tiene las ideas», dijo Zauderer. «Es la idea del descubrimiento lo que llevó a la construcción para empezar, es la pasión de la gente que trabaja en el observatorio… para continuar explorando, para aprender, ese es el verdadero corazón y alma de Arecibo».

«No es el telescopio lo que es el corazón y el alma, es la gente.»

Fuente: https://www.space.com/

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